Image Sierra Sullivan (31) vliegt al vijftien jaar de hele wereld over als topmodel. Alle topmerken zijn onder de indruk van haar. De Amerikaanse Sierra is doof zolang ze zich kan herinneren. Haar moeder had twaalf maanden lang niet in de gaten dat Sierra anders reageerde dan andere kinderen. Sierra: “Ze bracht me naar de dokter, waar mijn gehoor werd getest. Pas toen ontdekten ze dat ik een 

zenuwbeschadiging had. De arts wist niet of ik doof was geboren, of dat het door een infectie was veroorzaakt.”

Sierra hoort voor maar tien procent en moet daarom een gehoorapparaat dragen. Dat is niet te vergelijken met het normale menselijk gehoor, en Sierra zou het liever niet willen dragen, maar het is een van de weinige manieren waarop ze kan communiceren. Gebarentaal heeft ze nooit geleerd. “Mijn ouders waren bang dat ik daar te veel afhankelijk van zou worden en andere vormen van communiceren zou verwaarlozen.” Sierra moest zich zonder extra hulp zien te redden en werd naar een normale school gestuurd. Daar bleek dat er met haar intelligentie niets mis is, ze sloeg zelfs een klas over. “Af en toe was het wel lastig, omdat de leraren vaak bleven doorpraten terwijl ze iets op het bord schreven. Mijn sociale leven is een ander verhaal. Ik werd gepest en voelde me rot vanwege het idee dat ik anders was en werd buitengesloten.” Nu laat ze haar niet meer beïnvloeden door haar handicap. “In 99 procent van de gevallen laat ik me niet weerhouden door mijn doofheid. Ik pleeg liever geen zakelijke telefoontjes, maar vraag of mijn man die wil doen. Nu heb ik een BlackBerry, is communiceren veel makkelijker geworden.”

Op haar zeventiende rolde Sierra de modellenwereld in. Ze werd opgemerkt tijdens een grote talentenjacht, maar toch maakte ze eerst haar middelbare school, voordat ze naar New York vertrok om haar modellencarrière te starten. Maar eenmaal daar ging het hard. Ze verscheen in de Italiaanse, Franse en Amerikaanse Vogue, en liep shows voor de grootste merken. Haar persoonlijke hoogtepunt was de campagne voor modemerk Prada, die wereldwijd te zien was. Zó'n carrière en dar zonder gehoor. “Op de catwalk kan ik mijn hoorapparaat dragen. Misschien kan ik ook best zonder, want de bas staat behoorlijk hard. Maar ik vind het belangrijk om precies te weten wat gaande is, en backstage kan het heel chaotisch zijn. Ik wil niets belangrijks missen natuurlijk. Ik kan mensen horen praten, maar niet altijd verstaan wat ze zeggen, ik kan slecht afluisteren. Mensen denken vaak dat ik arrogant ben omdat ik niet mee doe aan gesprekken. Het helpt wel als mensen me aankijken en hun best doen om contact te maken. Soms gaan ze heel hard of langzaam tegen me praten, en daar voel ik me ongemakkelijk door. Want het is niet per se het volume waar ik moeite mee heb.

” Sierra doet tegenwoordig vooral advertenties. Door haar modellenwerk is ze de halve wereld over gevlogen. Ze is nu 31 jaar, maar nog lang niet van plan om te stoppen. “Ze zeggen dat ik de looks heb waarmee ik tot mijn vijftigste door kan werken, als ik goed voor mezelf blijf zorgen. En als ik kan blijven werken waarom niet?” haar handicap heeft haar dromen nooit in de weg gestaan. Sterker nog, ze ziet ook de pluspunten. “Hoe zou het zijn als het 's nachts niet meer zo stil is? Hoe moet ik dan in slaap vallen in het vliegtuig? Het heeft absoluut voordelen!”

Bron: AnnieS